Helio Gracie: el padre del jiu jitsu brasileño
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Helio Gracie: el padre del jiu jitsu brasileño
Portada Helio Gracie sensei

En el mundo de las artes marciales mixtas hay grandes motivos para celebrar el día del padre. Y esto se debe a que cada una de las disciplinas de combate que componen las MMA tiene un fundador con una gran historia que contar.

Todos ellos tienen algo en común: el ingenio, la inventiva, disciplina y perseverancia. Estas mismas características están presentes también en la historia de la fundación de Tapout, que empezó como una distribuidora de ropa y accesorios de MMA y pronto se convirtió en una multinacional.

Pero hoy queremos brindarle homenaje a uno de los personajes más importantes del mundo del combate cuerpo a cuerpo: Helio Gracie, conocido también como el padre del Jiu jitsu brasileño (o BJJ).

¿Quién fue Helio Gracie?

Helio gracie, nacido en Brasil el 1 de octubre de 1913, fue uno de los patriarcas de la familia Gracie, un linaje de talentosos y visionarios artistas marciales que tuvieron gran participación en la creciente popularidad de las MMA.

A pesar de que fueron muchas las personas que contribuyeron a la aparición del BJJ moderno —en especial las nuevas técnicas incluidas por Royce Gracie—, Helio tuvo un papel muy importante en todo este proceso. Su gran aporte fue adaptar a su propia condición física el kano jiu-jitsu (judo), que había aprendido de su hermano mayor, Carlos Gracie.

Debido a que Helio no podía ganar cuando luchaba contra su hermano (mucho más grande y fuerte que él), buscó formas de utilizar la propia fuerza y peso de Carlos para derribarlo. Una vez en el piso, Helio aprovechaba estos momentos de debilidad de su oponente para hacerle llaves de sumisión y provocar la rendición.

Helio Gracie de joven, cinturón negro de BJJ

Desde entonces, Helio se ha presentado y salido victorioso en múltiples combates en público, por lo que su técnica se hizo muy popular entre las siguientes generaciones de artistas marciales. Hoy en día es imposible hablar del jiu jitsu brasileño sin mencionar las técnicas de combate en el suelo, característica principal que lo diferencia del jiu jitsu clásico tradicional.

Este fue básicamente un breve resumen de la vida de Helio Gracie. Pero, ¿quieres saber más detalles sobre él y de cómo se relaciona con la historia de las artes marciales mixtas? Te lo contamos a continuación:

Cómo el jiu-jitsu llegó al conocimiento de los Gracie

Fotografía de Mitsuyo Maeda
Mitsuyo Maeda

Todo comenzó cuando el judoca Mitsuyo Maeda viajó a Brasil en su travesía por expandir el kano jiu-jitsu (llamado posteriormente judo) por el occidente. Maeda fue parte de un grupo de japoneses inmigrantes aprendices del sensei Jigoro Kano, el mismísimo fundador del judo. Su objetivo era demostrar al mundo la gran efectividad de esta variación del jiu jitsu clásico.

Una vez en Brasil, Mitsuyo Maeda comienza a enseñar las principales técnicas del judo en teatros y a aceptar desafíos locales. Así fue como, en 1915, Maeda conoce a Gastão Gracie, el socio de un circo donde se presentó a luchar. Posteriormente, Gracie ofrece a Maeda (quien ya era conocido con el apodo de Conde de Koma) hospedarse en su casa por un tiempo.

Agradecido por el amable gesto de Gastão, Maeda accedió a enseñarle el arte del kano jiu jitsu al primogénito de la familia, Carlos Gracie. Sin embargo, los problemas económicos obligaron a los Gracie a mudarse de ciudad, razón por la que Carlos no pudo continuar con las prácticas hasta años más tarde, cuando entró a la escuela de Donato Pires dos Reis (uno de los primeros y más destacados aprendices de Maeda).

De esta manera, Carlos Gracie pudo enseñarles judo a sus hermanos menores, entre los que se encontraba Helio Gracie, de 16 años de edad, con quien en un futuro fundaría su primera escuela de jiu jitsu.

Helio Gracie y el jiu jitsu brasileño

Con el pasar del tiempo, Carlos Gracie logró otorgarle su propio estilo al jiu jitsu que aprendió de Dos Reis y Maeda. Pero fue Helio Gracie quien modificó estas técnicas para poder ganar frente a su hermano mayor, las cuales se convirtieron en la esencia principal del jiu-jitsu brasileño.

Es importante señalar que el BJJ es una variación del judo de Jigoro Kano personalizada por los aprendices brasileños de esta disciplina. Por ende, podemos encontrar en el BJJ algunos movimientos de capoeira y, sobre todo, la enorme presencia del combate en el suelo incluida por Helio Gracie.

Helio era mucho más débil, ligero y pequeño que su hermano Carlos, pero se percató de que las ventajas que tenían el tamaño y el peso en pie eran anuladas cuando se derribaba al oponente. Decidió entonces perfeccionar las técnicas de derribamiento y sumisión ya existentes en el jiu jitsu y crear prácticamente un estilo de combate nuevo, donde el enemigo con menos agilidad queda en gran desventaja.

Gracias a ello —y a diferencia de su hermano mayor—, Helio Gracie pudo ganar algunos enfrentamientos importantes de artes marciales mixtas con peleadores mucho más grandes y fuertes que él. Incluso llegó a empatar y salir victorioso contra uno que otro judoca de la escuela Kodokan de Jigoro Kano.

Así fue como Helio Gracie hizo mella en la forma de practicar el jiu jitsu brasileño para siempre. Además, escribió sobre esta nueva forma de combate en su libro Gracie Jiu-Jitsu.

Helio Gracie como antecesor de los grandes exponentes del BJJ

Aún más importante que ganar peleas no oficiales y crear una nueva técnica, Helio Gracie dejó un legado al mundo de las artes marciales mixtas; fue el entrenador y tutor de algunos de los grandes exponentes y cinturones negros del BJJ.

Dos de ellos fueron sus hijos Rorion y Royce Gracie. El primero fue cofundador de la Ultimate Fighting Championship (UFC), conocida como la mayor empresa de artes marciales mixtas a nivel mundial. Royce, por su parte, fue ganador del primer campeonato MMA (el UFC 1: The Beginning), lo que lo llevó al Salón de la Fama.

Royce Gracie cuando ganó la UFC 1
Royce Gracie
Rolls Gracie, sobrino de Helio Gracie e hijo de Carlos Gracie, sensei de The Famous Five
Rolls Gracie

Otro de sus aprendices estrellas fue su sobrino Rolls Gracie, hijo de su hermano Carlos, a quien crió un tiempo y entrenó en su escuela de BJJ. Rolls fue campeón en importantes torneos de lucha, llamados Campeonatos Panamericanos. A pesar de haber muerto con tan solo 31 años de edad en un accidente aéreo, fue el sensei de seis cinturones negros. De hecho, cinco de ellos fueron conocidos como The Famous Five debido a sus inigualables habilidades de lucha.

Tras haber pasado toda su vida entrenando y ascendiendo a grandes atletas de esta disciplina, Helio Gracie muere a sus 95 años de edad el 29 de enero del 2009. El también llamado «El padre del jiu jitsu brasileño» dejó la puerta abierta a un mundo de posibilidades a todo luchador de artes marciales mixtas, sin importar su fuerza, estatura y peso.

Helio Gracie enseñándoles jiu jitsu a sus nietos Rener y Ryron

No te pierdas este interesante y motivador video en el que el sensei Helio Gracie entrena BJJ con sus nietos. Una pequeña muestra de su sentido de visión a largo plazo y de querer mantener vivas las artes marciales mixtas en su familia.

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